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Islas de Basura

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Islas de Basura

No figuran en los mapas, pero en nuestros océanos existen cinco islas de plástico flotante que amenazan con erradicar buena parte de la vida marina y contribuyen al cambio climático. Algunas de estas manchas de basura —como la del Pacífico Norte— tienen un tamaño equivalente a Francia, España y Alemania juntas.

Las islas de plástico se originan cuando los residuos flotantes entran en los giros oceánicos.

Las islas de plástico son los cinco continentes de la vergüenza, el resultado de más de seis décadas de vertidos al océano procedentes, sobre todo, de tierra firme y del tráfico marítimo. En todos estos años hemos puesto en circulación 8.300 millones de toneladas de este polímero a nivel global, según estima la Universidad de California, y lo más preocupante es que más del 70% son ahora residuos que colapsan los vertederos y los mares del planeta.

¿Cómo se forman las islas de plástico del océano?

Estas gigantescas concentraciones de basura están formadas en su mayoría por microplásticos de menos de cinco milímetros que flotan en el interior de los giros oceánicos —quedan atrapados en estos inmensos remolinos y las corrientes internas los agrupan—. Esto hace que las cinco islas de plástico más grandes del mundo coincidan con los principales vórtices oceánicos: los dos del Pacífico, los dos del Atlántico y el del Índico. También se conocen islas de plástico en otros mares del planeta, como el Mediterráneo o el Caribe, aunque son mucho más pequeñas y dispersas que las anteriores.

La primera de estas cinco manchas de basura —la del Pacífico Norte— fue descubierta en 1997 por el oceanógrafo estadounidense Charles Moore. En 2017 se confirmó la existencia de la última, en el Atlántico Sur, y las otras tres se hallaron en el Atlántico Norte (2009), el Índico (2010) y el Pacífico Sur (2011). A continuación, sitúa en el mapa las islas de plástico y descubre algunas de sus características:

Las 5 islas de plástico oceánico del mundo

  • OCÉANO PACÍFICO
  • OCÉANO ATLÁNTICO
  • OCÉANO ATLÁNTICO
  • OCÉANO ÍNDICO
  • OCÉANO
    PACÍFICO
  • Acapulco
  • Miami
  • Caracas
  • Lima
  • Nueva York
  • Casablanca
  • Dakar
  • Río de Janeiro
  • Ciudad del Cabo
  • Colombo
  • Antananarivo
  • Perth
  • Tokio
  • Manila

Consecuencias de las islas de plástico en el planeta

La Organización de las Naciones Unidas (ONU) lleva tiempo advirtiendo a la comunidad internacional del daño que causa la basura oceánica en la economía y el medioambiente. Estos residuos diezman los ecosistemas marinos al provocar la muerte de más de un millón de animales al año y, además, encarecen en miles de millones de dólares la conservación de los océanos prevista inicialmente por el Convenio sobre la Diversidad Biológica de la ONU.

El plástico oceánico compromete también la subsistencia y la prosperidad de muchas pequeñas comunidades que viven de la pesca, perjudica la calidad del aire, contamina la atmósfera y contribuye al calentamiento global. En este sentido, investigadores de la Universidad de Hawái descubrieron en 2018 que el polietileno —uno de los plásticos desechables más utilizados— emite gases de efecto de invernadero como el etileno y el metano cuando se descompone al sol.

Aun así, organizaciones como Greenpeace denuncian que el plástico flotante supone tan solo un 15% del total, mientras que el 85% permanece oculto bajo el agua —a profundidades de hasta 11.000 metros o, incluso, atrapado en el hielo del Ártico—. La basura oceánica prolifera de tal forma que hasta el Foro Económico Mundial (WEF) prevé que en 2050 los océanos podrían contener más toneladas de plástico que de peces.

¿Como erradicar las islas de plástico?

Acabar con el plástico de los océanos es una tarea tan urgente como difícil de abordar. Aunque ya existen algunas iniciativas ingeniosas en marcha, se trata de proyectos que proponen soluciones a pequeña escala. Estos intentos son loables, pero insuficientes para un problema que, además de tecnología, requiere de investigación científica, acción política y cooperación internacional, entre otros aspectos.

No obstante, en nuestra mano está hacer algo para evitar que la situación empeore mediante prácticas sencillas como:

  • Reducir el consumo de plásticos —reutiliza los que puedas y recicla siempre, ya sea en contenedores o en puntos limpios—.
  • Apoya a las organizaciones que trabajan para erradicar el plástico oceánico.
  • Contribuye a la divulgación del problema y conciencia a las personas de tu entorno.
  • Participa en jornadas de limpieza en mar abierto y zonas costeras para la recuperación y reciclaje de residuos.
  • Alerta a las autoridades siempre que conozcas o presencies infracciones relacionadas con la gestión de los desechos plásticos.

Estas islas están formadas por residuos de diversos tamaños, pero sobre todo por miles de millones de fragmentos microscópicos de plástico, que se dispersan por todas partes, desde la superficie hasta el fondo del mar.

Nuestra propia salud, sectores económicos, como el turismo costero, están en juego y la salud de nuestros mares y océanos contribuyen al cambio climático.

Islas de basura, los nuevos continentes

Hasta la fecha se tienen localizadas siete “garbage patch” que han alcanzado unas dimensiones alarmantes. A continuación se describen desde el más reciente, encontrado en el Mar de los Sargazos, hasta la más famosa de todas ellas, la Great Pacific Garbage Patch.

1. Sargassi Garbage Patch

El último descubrimiento, esta “isla de plástico” en el Mar de los Sargazos, descubierta por una expedición de Greenpeace en la zona atlántica. Compuesta por residuos fácilmente reconocibles: botellas de champú, aparejos de pesca, contenedores rígidos, bolsas y muchos otros tipos de plásticos.

2. Artic Garbage Patch

Descubierta en 2013, en el Mar de Barents, cerca del Círculo Polar Ártico. Es la isla de plástico más pequeña. Los restos de la misma provienen de Europa y de la costa este de Norte América, se desplazan a lo largo de las corrientes oceánicas hasta el norte de Noruega.

3. Indian Ocean Garbage Patch

Se creía de su existencia desde 1988, pero oficialmente se descubrió en 2010. La isla no aparece como un campo de residuos continuo. Contiene un nivel elevado de plásticos pelágicos, lodos químicos y otros desechos; principalmente partículas que son invisibles a simple vista. Tiene una densidad estimada de 10.000 residuos por kilómetro cuadrado.

4. South Atlantic Garbage Patch

Es una de las más pequeñas y aun así tiene más de 1 millón de kilómetros cuadrados y se mueve por la corriente del Atlántico Sur. Situada entre Sudamérica y el sur de África, no hay mucha información sobre ella y no suele ser interceptada por las rutas comerciales.

5. North Atlantic Garbage Patch

Descubierta allá por 1972, es la segunda isla más grande por extensión, unos 4 millones de kilómetros cuadrados. Es tristemente famosa por su alta densidad de residuos: hasta 200 mil por kilómetro cuadrado. Está impulsada por la corriente del Atlántico Norte.

6. South Pacific Garbage Patch

Se ha descubierto recientemente, se encuentra frente a las costas de Chile y Perú, y es 8 veces más grande que Italia con una superficie de unos 2,6 millones de kilómetros cuadrados y principalmente contiene microfragmentos de materiales plásticos erosionados con el paso del tiempo y por los agentes atmosféricos.

7. Great Pacific Garbage Patch

Está situada en el Océano Pacífico, entre California y el Archipiélago Hawaiano. Se mueve siguiendo la corriente oceánica del Pacífico Norte. Con una edad estimada de 60 años y es la isla de plástico más grande del mundo. Se estima que su superficie ocupa desde 700.000 hasta 10 millones de kilómetros cuadrados, según el criterio que se adopte en relación con la concentración de elementos de plástico que se fija como umbral para su definición geográfica. Lo que equivaldría a un tamaño entre la Península Ibérica y Estados Unidos.

La Isla de Basura del océano Pacífico

En el Océano Pacífico se encuentra, entre Hawái y California, una de las 5 grandes islas de basura que hay en el mundo. Según un estudio reciente, esta gran acumulación de plásticos está creciendo a gran velocidad. Tanto que se calcula que sus dimensiones superan a las de Francia.

El océano Pacífico es el lugar donde se encuentra la isla de la basura con mayores dimensiones. En una nueva investigación publicada por la revista Nature, se expone que la gigantesca isla de basura se extiende en unas cifras alarmantes, 1.6 millones de Km2, esto es, tres veces el tamaño de Francia.

Se habla de una elevación dieciséis veces mayor que estudios previos, un alarmante y preocupante crecimiento. Se calcula, a su vez, que contiene alrededor de 80.000 toneladas de plástico. Así, la llamada isla de basura supone una de las mayores concentraciones de plástico de una magnitud nunca registrada.

No obstante, la isla de basura del océano Pacífico no es la única isla de basura que existe, aunque sí fue la primera de la que tenemos constancia. Situada en el Pacífico Norte, esta gran mancha de basura plástica fue descubierta en 1997 por el oceanógrafo estadounidense Charles Moore.

En años sucesivos se han descubierto otras islas de basura: la del Atlántico Norte (2009), el Índico (2010) y el Pacífico Sur (2011). Por último, 20 años más tarde de que la primera isla de basura fuera descubierta, en 2017,  se confirmó la existencia de la última, en el Atlántico Sur.

El estudio de The Ocean Cleanup Foundation

Laurent Lebreton, el autor principal del estudio, perteneciente a The Ocean Cleanup Foundation, en Holanda, ha declarado, dado el aumento de la concentración de plástico, que “la situación está empeorando. Esto pone de relieve la urgencia para tomar medidas y detener la llegada de plásticos al océano, así como para limpiar el desastre que ya se ha formado”.

Crédito Imagen: The Ocean Clean Up

El estudio se ha basado en tres años de investigación durante los cuales los científicos que la han llevado a cabo han utilizado botes y aviones para poder trazar un mapa de esta zona. El norte del océano Pacífico es donde se encuentra esta isla de basura plástica. En ella, las corrientes rotativas y los vientos ocasionan que los desechos marinos -de todo tipo, pero principalmente plástico-, las algas y el plancton, converjan creando un área de basura que recibe el nombre de isla, si bien, en verdad es una concentración enorme de plásticos que va en aumento según nos acercamos a su centro.

Gracias al uso de nuevas tecnologías y a las mediciones tanto aéreas como marítimas han permitido realizar unos cálculos mucho más precisos que en anteriores ocasiones. Contar con mejores medios es lo que ha permitido hallar este incremento tanto del tamaño de la masa como de la basura que contiene.

Del mismo modo, es evidente que ha habido un incremento considerable en la contaminación oceánica desde las últimas mediciones. De ahí los alarmantes datos que ha arrojado la investigación.

Conclusiones del estudio sobre la isla de basura

Cada año son millones de toneladas de plástico que llegan al océano. En ocasiones, quedan expuestos a los grandes sistemas de circulación de las corrientes oceánicas. Esto produce que, atrapados en ellas, se desmenucen y se conviertan en microplásticos.

Además de producir basura oceánica, presentan el peligro de que pueden ser tragados por animales marítimos. Para Lebreton, el problema es claro: “todo remite a cómo usamos el plástico”.

Del estudio se pueden destacar varias apreciaciones:

  • Los plásticos constituyen el 99,9% de todos los residuos en la Isla de Basura.
  • El 46% de los plásticos son redes de pesca y, más de tres cuartos de los plásticos, eran trozos de más de 5 cm. Entre ellos se incluyen plásticos duros, hojas plásticas y película de plástico.
  • De 50 objetos analizados en busca de su fecha de producción, se encontró que uno era de 1977. En cambio, 7 pertenecían a la década de los 80, 17 de los años 90, 24 de los 2000 y 1 de la década siguiente.
  • De entre toda la basura, tan solo los plásticos comunes como el polietileno o el polipropileno eran lo suficientemente gruesos como para flotar.

Es importante destacar que la mayor cantidad de los residuos encontrados en el mar provienen principalmente de las actividades en tierra firme.

¿Cómo llegan los plásticos al mar?

El plástico es un material muy duradero que puede tardar en degradarse cientos de años.

Por este motivo es muy fácil encontrar objetos de plástico para muchas aplicaciones, y por el mismo motivo podemos encontrar residuos de plástico en todos los lugares.

Según estudios, sólo China, Indonesia, las Filipinas, Tailandia, y Vietnam ya depositan el el mar más plásticos que todos los demás países.

 Según otro estudio, prácticamente el 90% de los residuos plásticos que llegan al mar provienen de los 10 ríos más contaminados del planeta.

De éstos, 8 ríos se encuentran en Asia.

¿Y qué ríos son? Los siguientes:

  • Yangtze, Río Amarillo, Hai He, Río Perla y MeckongSe trata del tercer río más largo del mundo y atraviesa China
  • El Gangesy el Indo. Se trata del río más famoso de la India
  • Nilo, en Egipto
  • Amur, en Asia
  • Níger, en varios países africanos
  • El Brantas, Solo, Serayu y Citarum en Indonesia, siendo este último uno de los más contaminados del mundo

Es importante destacar que esto es la consecuencia de una inadecuada política en materia de gestión de residuos, y en concreto de gestión de residuos de plástico.

Microhábitats en los restos flotantes

Hasta el año 2023, se creía que no existía ninguna especie que pudiera prosperar en la gran mancha de basura. El 17 de abril de 2023, un equipo de investigadores reveló en la revista Nature Ecology and Evolution que encontraron decenas de organismos inverterbrados, especies de algas, cangrejos y anémonas que han podido sobrevivir y reproducirse entre la basura flotante entre California y Hawaii. Los científicos encontraron comunidades prósperas de criaturas, que estaban en el 70% de los escombros que encontraron.

Limpieza

En el año 2008, Richard Owen, un contratista de la construcción e instructor de buceo, formó la Enviromental Cleanup Coalition (Coalición para la Limpieza del Ambiente) para unirse a la causa contra la polución del Pacífico Norte. La ECC (siglas en inglés) planea la modificación de una flota de barcos para limpiar los desechos de la zona para restaurarlos y reciclarlos. El laboratorio creado con este fin se llama Gyre Island.

La Expedición Asia Pacífico Algalita/5 Gyres 2012 comenzó en las Islas Marshall el 1 de mayo, investigó el parche, recolectó muestras para el Instituto 5 Gyres, la Fundación de Investigación Marina Algalita y varias otras instituciones, incluidas NOAA, Scripps, IPRC y Woods Hole Oceanographic. Instituto. En 2012, la Sea Education Association (SEA) realizó expediciones de investigación en el giro. Se realizaron ciento dieciocho arrastres de red y se contabilizaron cerca de 70.000 piezas de plástico.

En 2012, los investigadores Goldstein, Rosenberg y Cheng descubrieron que las concentraciones de microplásticos en el giro habían aumentado en dos órdenes de magnitud en las cuatro décadas anteriores.

El 11 de abril de 2013, la artista Maria Cristina Finucci fundó The Garbage Patch State en la UNESCOParís frente a la Directora General Irina Bokova.

El 9 de septiembre de 2018 se desplegó el primer sistema de recolección en el giro para iniciar la tarea de recolección. Esta ejecución de prueba inicial del The Ocean Cleanup comenzó remolcando su “Ocean Cleanup System 001” desde San Francisco a un sitio de prueba a unas 240 millas náuticas (440 km; 280 millas) de distancia. La prueba inicial del “Sistema de limpieza del océano 001” duró cuatro meses y proporcionó al equipo de investigación información valiosa relevante para el diseño del “Sistema 001/B”.

En 2019, durante una expedición de 25 días, Ocean Voyages Institute estableció el récord de limpieza más grande en el “parche de basura” al eliminar más de 40 toneladas métricas (44 toneladas cortas) de plástico del océano.19

En 2020, en el transcurso de 2 expediciones, Ocean Voyages Institute volvió a establecer el récord de limpieza más grande en el “parche de basura” al eliminar 170 toneladas cortas (150 t; 340 000 lb) de plástico del océano. La primera expedición de 45 días eliminó 103 toneladas cortas (93 t; 206 000 lb) de plástico y la segunda expedición eliminó 67 toneladas cortas (61 t) de plástico de Garbage Patch.

En 2021, The Ocean Cleanup recolectó 63,182 libras (28,659 kg; 31,591 toneladas cortas; 28,659 t) de plástico utilizando su “Sistema 002”. La misión comenzó en julio de 2021 y concluyó el 14 de octubre de 2021.

El descubrimiento de un próspero ecosistema de vida en la gran mancha de basura del Pacífico en 2022 sugirió que limpiar la basura aquí podría eliminar esta plastisfera de manera adversa.20

En julio de 2022, The Ocean Cleanup anunció que había alcanzado el hito de eliminar los primeros 100 000 kilogramos (220 000 lb; 100 t; 110 toneladas cortas) de plástico de la Gran Parche de Basura del Pacífico utilizando el “Sistema 002” y anunció su transición al “Sistema 03”, que se afirma que es 10 veces más eficaz que su predecesor.

En 2022, en el transcurso de 2 expediciones de verano, Ocean Voyages Institute eliminó 148 toneladas cortas (134 t; 296 000 lb) de redes fantasma de plástico, artículos de consumo y desechos plásticos mixtos de Garbage Patch.212223

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